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Shorty George Snowden

Shorty George Snowden fue uno de los bailarines más influyentes de la historia del Lindy Hop, pero también uno de los más desconocidos. Se le conoce principalmente por haber sido responsable de la creación del Lindy Hop, aunque el alcance de su papel en la difusión y desarrollo del mismo ha escapado hasta ahora a un estudio serio.

Miles de personas bailan en la actualidad estilos que descienden del Lindy Hop, desde los amaneramientos barrocos del Jive de competición o el relajado West Coast Swing, hasta el pretencioso y gimnástico Rock&Roll acrobático y el poco reconocido legado del Lindy Hop en bailes como la Salsa o el Mambo.

Sin embargo, pocos de sus practicantes pueden explicar dónde comenzó todo. Incluso aquellos que reconocen a Shorty George Snowden como el principal innovador, tendrían dificultades en recordar el nombre de su pareja, sobre la que recayó una importancia extraordinaria.

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Los bailarines de Shorty George en el Small's Paradise

Los duros inicios

George Snowden nació el 4 de Julio de 1904. Mary, la madre de Snowden, fue la figura dominante de la familia. Snowden recuerda los tortazos que le propinaba incluso cuando fue entrevistado en los 50. Nacido en el bajo Manhattan, se mudaron a Harlem en 1910, cuando su padre abandonó el hogar.

En el intento de reconciliar la estricta moral Episcopaliana con las aspiraciones, no siempre legales, de sus amigos de la calle 135, la juventud de George Snowden no siempre fue fácil.

Antes de 1920 le dijeron que nunca podría volver a bailar, tras romperse ambos tobillos patinando sobre hielo (era un ávido patinador), y poco después estuvo interno en un reformatorio.

La vida callejera en Harlem podía tener, sin embargo, un lado positivo. Snowden comenzó a bailar en el club Jolly Fellows y esto le ayudó a reencauzar sus energías. Comenzó a trabajar como muchacho de los recados, superó sus lesiones y se convirtió en uno de los bailarines de Charleston más rápidos de la ciudad.

El nacimiento del Lindy Hop

Las discusiones sobre el origen de este baile rara vez superan la idea difusa de que los soldados americanos trajeron el jitterbug al Reino Unido durante la Segunda Guerra Mundial, o la imagen de los adolescentes de los años 50 bailando en los pasillos de los cines las películas de Billy Haley.

Esto indica una comprensión limitada de la historia del Lindy Hop, e indica que con frecuencia los estilos de baile suelen separarse de movimientos artísticos o significados más amplios. En 1928 existió una corriente creativa que impulsó el desarrollo de nuevos ritmos urbanos, influenciados por la industrialización, que enfatizaba los movimientos técnicos más expresivos dejando atrás el exotismo del pasado.

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A principios de Julio de 1928, Snowden y su primera pareja, Mattie Purnell, llevaban varios en una maratón de baile en el Rockland Palace Ballroom de Harlem. Experimentando con distintos bailes del momento, desde el Collegiate, una especie de Charleston en pareja, al Lindbergh Hop, que presuntamente se basaba en un paso específico de Charleston, Snowden perdió en cierto momento el agarre de la mano de Purnell. Ella se dio la vuelta, pero él se estiró y la trajo de vuelta enmascarando el “error” como pudo.

La audiencia rugió con aprobación, de modo que lo repitieron, pero esta vez deliberadamente y sin perder la conexión, creando una nueva modalidad de movimientos expresivos y fluidos que encajaban en los compases de 4 tiempos. Los pasos de ritmo binario hasta ahora prevalentes en la música Ragtime y Jazz, fueron reformulados en línea con el desarrollo paralelo que experimentaba la música jazz al promover las signaturas de cuatro por cuatro.

Rockland Palace
Rockland Palace

Después del maratón se dice que Snowden y Purnell pretendían llamar a su invención Walk that broad. Pero para septiembre, cuando Snowden apareció en el Teatro Lincoln de Harlem con su nueva pareja, Pauline Morse, este baile había sido rebautizado como Lindy Hop.

Se desconoce quien fue el responsable de renombrar el "Walk that broad" o el "Lindbergh Hop" como Lindy Hop, pero esto sucedió a finales de 1928, y no fue George Snowden quien diera este nombre a un periodista mientras bailaba en el Savoy en 1927, como cuenta la versión popular.

Dos meses después Snowden regía su propia compañía de baile, formada por tres parejas que aparecen en el corto After seben. Al parecer, las diferencias técnicas promovieron el reemplazo de este grupo por una nueva alineación a principios de 1930.

Este nuevo grupo incluía a una joven promesa, George “Twist Mouth” Gannaway, que innovó añadiendo al baile algunos de los primeros air steps. Más tarde se incorporó una pareja de New Jersey junto a la que participaron en la película de Broadway de 1931 “Singing the Blues”. Sobre esta película comenta un espectador:

…los bailarines sacudían vigorosamente sus cuerpos en la escena.

Este grupo también se disolvió al año siguiente y Snowden comenzó a bailar con su pareja mejor conocida, Big Bea, en dos producciones de Bill Robinson. De acuerdo a Mura Dehn, que llegó a la comunidad en 1930:

Big Bea tenía el doble de su tamaño, podía arrojarlo por el aire, dejarlo en el suelo y volver a lanzarlo, mientras que Shorty, aparentemente sin darse cuenta, se esforzaba en terminar sus pasos agitando sus brazos en el aire.

Un baile moderno

Los bailes procedentes de Europa que estaban de moda normalmente eran producto de las migraciones afroamericanas durante el cambio de siglo. El Castle Walk, por ejemplo, surgió del One Step, que en sí mismo era solamente una versión “censurada” del Turkey Trot, que había sido condenado por el Papa.

La herencia neoyorquina de Snowden, por parte materna, estaba indeleblemente marcada en este baile popular de “gran ciudad americana”. Como baile en pareja el Lindy era deliberadamente “moderno” e “histórico”, en el sentido de que su preocupación por una expresión técnica mejorada, conllevaba referencias tanto al pasado como a las formas de baile contemporáneo.

En este sentido el Lindy Hop fue el crisol de dos grandes tradiciones: los bailes afroamericanos que redefinían la percepción de los negros frente al menosprecio racial, y la tradición europea de los bailes de salón que redefinían la sociedad como parejas nucleares “modernas” en lugar de concebirla como complejas relaciones de grupos de parentesco como en los bailes anteriores al Vals.

Small's Paradise
Small's Paradise

Snowden llegó a ser un maestro inigualable del Lindy Hop, tanto en su aspecto social como competitivo. Explotó todas las cualidades que hacen este de baile fascinante de observar tanto en el contexto social como sobre los escenarios.  Dehn comenta sobre Shorty George Snowden:

Sus coreografías se han convertido en clásicas del Savoy; sus innovaciones parecen inagotables. Este pequeño hombre se ha impuesto a los públicos más severos inspirando el respeto y la atención que se debe a un maestro.

En el punto álgido de interés por este nuevo baile Snowden ganó los campeonatos Nacionales de Lindy Hop, con diferentes parejas, en 1930 en el Roseland Ballroom y en 1931 en el Savoy Ballroom.

El mundo del ballet parecía particularmente fascinado. Mientras se sentaba en el Savoy de Londres, Diaghilev confensaba a Harold Acton que la música y baile del Savoy eran “inmensamente superiores”. Acton observó más tarde:

Los cuerpos de los bailarines del Savoy emiten rayos incandescentes de ritmo. Cada extremidad participa en el movimiento, de forma emotiva, controlada y flexible.

Conflicto de intereses

Pese a su impacto Snowden tenía diferencias con la administración del Savoy. Existía una rivalidad entre los que hacían dinero en el Savoy y Snowden, a quien no podían controlar totalmente en su propio beneficio.

Charles Buchanan tenía reservas con el pasado de Snowden. Además, Charles Buchanan reclamaba haber sido el primero en formular el nombre “Lindbergh Hop”, aunque en sentido despectivo.

Savoy
Savoy

Por ello esta sala de baile siguió sin reconocer el Lindy Hop, pese a un gesto reconciliador de Snowden después de que el Savoy declinara ser su patrocinador para el maratón. Sin embargo, el Lindy Hop no podía ser detenido, y cuando la orquesta de Paul Whiteman contrató a los bailarines de Snowden en 1932, este baile llegó a muchos lugares diferentes de los Estados Unidos.

El Lindy Hop se había convertido en un gran negocio.

Para desbancar al resto de reclamaciones de invención del Lindy Hop, la administración del Savoy comenzó a crear versiones subrepticias de su desarrollo para vincularlo con su local.

La prensa que cubrió el maratón de baile de 1928 describía la innovación de Snowden como una evolución del Lindbergh Hop, que remitía al primer vuelo en solitario cruzando el Atlántico. Recogiendo la mitología popular que confundía el Lindy Hop posterior con Lindbergh, la creación de este baile fue fusionada en las nuevas versiones con este vuelo transoceánico.

Con todo, seis años después de este hito, Snowden comenzó “generosamente” a atribuir la inspiración para su innovador paso a Charles Lindbergh, seguramente para no ser excluido de la nueva versión de cómo fue creado el Lindy Hop. Condenarle al ostracismo y excluirle de la historia era una posibilidad.

Herbert “Whitey” White, su anterior mentor, fundador y presidente de Jolly Fellows y portero del Savoy, comenzó a reclutar a una nueva generación de Lindy Hoppers para formar un grupo que encajara mejor en las necesidades del Savoy.

Eventualmente el grupo de Snowden se trasladó al Smalls Paradise Club de la Séptima Avenida. Este grupo, pese a todo, supo defender su plaza. En 1935 Shorty y Big Bea aparecieron en una película de Eddie Cantor, y al año siguiente el periódico The Amsterdam News seguía describiendo a Snowden como “El Rey del Savoy”.

Las referencias a Shorty George

Para 1937 el grupo de Snowden era un éxito en el Cotton Club dirigido por Leonard Reed. Todo el mundo practicaba el paso “The Shorty George” que Snowden inventara, siendo de hecho el único Lindy Hopper que tenía un paso con su nombre.

El tema de Count Basie “The Shorty George” no fue sin embargo compuesto en su honor. Shorty George era una figura popular mítica del folk afroamericano tal y como atestigua el blues del mismo nombre de la década de 1920.

Es posible que la grabación de 1938 de la orquesta de Count Basie fuera, no obstante, una especie de homenaje para Snowden, que se había retirado ese año del baile profesional bajo recomendación médica (debido al daño en rodillas y pies causados ​​por su baile). Otro tema de Ersine Hawkings en el año siguiente, “Saboo” (nombre alternativo para el paso Shorty George), parece indicar lo mismo.

Fred Astaire posiblemente incurrió en esta confusión cuando bailó y cantó sobre Shorty George (en dos de sus películas, “Cover Girl” y “You Were Never Lovelier” y también cantaron una versión en “Gilda”), mientras que Frank Sinatra cantó solamente sobre el Shorty George mítico. El paso era también un favorito de las Andrew sisters, que lo bailan en la película “Buck Privates”.

Al final de su vida

Snowden terminó su carrera de modo tan humilde como empezó. Gente que le frecuentaba, como Eva Zirker, una de los pocos socios blancos del 400-Club del Savoy, recuerda que su versión de cómo creó el Lindy demostraba mayor preocupación por la exactitud histórica que por la autopromoción.

Shorty Snowden abrió una escuela de baile en Harlem, pero cada vez invertía más tiempo en Queens bailando socialmente en locales como el Big Georges Club en Corona, donde seguía siendo muy solicitado como pareja.

Hablaba cálidamente sobre otros bailarines, incluyendo a los blancos, especialmente sobre Paul Draper que le influyó profundamente, así como del Lindy Hopper Harry Rosenberg, adscribiéndose de esta forma a la ética swing de la integración.

Cuando el Lindy, disfrazado como Rock&Roll, Jitterbug y Jive, hizo su tercera aparición en los 50, el purista que había en él parecía ofendido por el entusiasmo sin talento de muchos de los nuevos bailarines. En sus últimos años se dedicó a cuidar a su mujer inválida, pero siguió saliendo a bailar con Little Bea siempre que era posible.

George Snowden murió por enfisema en Mayo de 1982 en Far Rockaway, Queens, mientras emergía una nueva generación de entusiastas del Lindy Hop. Este interés parece formar parte de un movimiento más amplio de revitalización de estilos de baile como el resurgimiento contemporáneo del Tango argentino.

Esta revitalización de carácter internacional de los años 80 fue reemplazada por un movimiento más amplio que se localizó en Estados Unidos en los años 90. Esto hizo que el Lindy Hop regresara al cine, a los escenarios de Broadway y a muchos otros contextos además del baile social. Pero el nombre de Shorty George Snowden era mencionado marginalmente.

De todas las grandes figuras germinales del baile americano del siglo XX (Balanchine en el ballet, Isadora Duncan en Modern, Jack Cole en Jazz Show Dance, Bill Robinson en Rhythm Tap Dance, etc.) Snowden sigue siendo la menos conocida.

Por fortuna la tradición del Lindy Hop augura que no solamente su historia sobrevivirá el paso del tiempo, sino que su legado será reconocido como merece.

  • Lugar nacimiento: Manhattan, NY.
  • Nacimiento/muerte: 4/7/1904-5/1982
  • Cónyuge: Casado
  • Descendencia: ?

Estilos de baile

Acrobatic Dances, The Apache Dance, Ballin' The Jack, The Baltimore Buzz, The Black Bottom, The Breakaway, The Cakewalk, The Camel Walk, The Charleston, Collegiate dances, The Lindy Hop, The Shimmy, The Texas Tommy, También fue patinador sobre hielo

Bailarines relacionados

Beatrice Elam (Little Bea) con Leroy and Shorty, Beatrice Gay (Big Bea) con Shorty, Esalene (con Shorty), Freddy (con Madeline), Jolly Fellows, the, Jordan and Jordan, Leon James, Leroy Stretch Jones ( W/Little Bea), Lily Yuen (Yeah Man), Madeline ( W/Freddy), Mattie Purnell (Shorty's 1st partner), Nicholas Brothers ( Tappers), Pauline Morse (Shorty's 2nd Partner), Snowden's Group ( Shorty Snowden Trio), 'Twistmouth George' Gannaway & Betty, Whitey's Lindy Hoppers

Salas de baile

Cotton Club (NY), Manhattan Casino (NY), Renaissance Ballroom (NY), Paradise Ballroom, Rockland Palace Ballroom (NY) 1928, Savoy Ballroom (NY), Small's Paradise Club

Películas

  • 1929 - After Seben
  • 1931 - Manhattan Medley
  • 1934 - Ask Uncle Sol
  • 1943 - Reveille With Beverly (Baile en el 1:59)
  • 1947 - Hi-De-Ho
  • 1993 - At The Jazz Band Ball (incluye el clip After seben)
  • Dancing - New Worlds, New Forms ( PBS)
  • National Geographic - Jitterbug ( TV)
  • Watch Me Move ( TV)
  • Fred Astaire Tribute

Referencias:

  1. jassdancer.blogspot.com/2012/1...
  2. www.streetswing.com/histmai2/d...
Shorty George Snowden
Nacimiento 1904
Muerte 1982

Felipe - EstiloSwing

Bailarín y profesor fundador de EstiloSwing. Apasionado del Swing, su música y su historia. Cuando no está bailando parafrasea a Platón y a Tagore.

2 comentarios

    • Debemos buena parte de este artículo a las investigaciones de Peter Loggins, historiador estadounidense que ha conocido y entrevistado a muchos de los bailarines clásicos, reconstruyendo la historia menos conocida que hay tras bambalinas ¡Un abrazo!

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