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Savoy Ballroom: La historia completa

El Savoy Ballroom fue una sala de baile de Harlem conocida por por su apodo, Home of the happy feet. Para la gente que bailaba allí toda la semana, la pista de baile alargada de Savoy era simplemente "la pista" (the track). Bailarines de swing, tap y jazz, consideraban al Savoy su hogar. Muchos de los que bailaron allí siguieron carreras en el cine y en el espectáculo. Pero las estrellas más grandes fueron los "jitterbugs" que dieron forma a la familia de bailes que llegó a conocerse como swing. 

“El Savoy comenzó y siguió siendo un espacio social muy disputado, donde la creatividad popular se enfrentó al control social”, escriben los estudiosos del swing Karen Hubbard y Terry Monaghan. "El salón de baile se abrió y cerró en medio de controversias en toda la ciudad que surgen de las tendencias cambiantes en el baile popular, que se percibían como amenazas a los valores dominantes de raza, clase y género". 1

El Renacimiento de Harlem

1926: Harlem está en ebullición. Durante mucho tiempo, corazón nacional de la vida colectiva afroamericana, Harlem experimentó una explosión social y artística en los años entre 1920 y 1935. 

Harlem se convirtió en un vecindario afroamericano alrededor de 1910, cuando agentes inmobiliarios afroamericanos y un grupo religioso compraron un gran bloque de edificios a lo largo de la calle 135 y la Quinta Avenida, estableciendo una pequeña comunidad negra en el extremo norte de Manhattan.

People Harlem New York City 1942
People Harlem New York City 1942

Después de la Primera Guerra Mundial, los militares negros, que a pesar de las unidades militares segregadas habían sido tratados con una casi igualdad nunca antes vista, regresaron a una nación que no respetaba su servicio y no estaba listo para recibirlos como ciudadanos de pleno derecho. Muchos hicieron de Harlem su hogar, junto con académicos, artistas y activistas.

Una conciencia social emergente creó un clima en el que florecieron pensadores y organizadores radicales como Web DuBois, Marcus Garvey y Charles W. Johnson, en una comunidad vibrante que fue el hogar de los escritores Langston Hughes, Zora Neale Hurston y Countee Cullen, y los artistas Aaron Douglas y Richmond Barthé. 

Las artes políticas, visuales y literarias en Harlem se unieron a una tradición musical afroamericana en evolución, que fue mejorada y alterada a medida que cambiaban los patrones de migración. La Primera Guerra Mundial, por ejemplo, detuvo la inmigración de trabajadores europeos. La industria de la guerra, sin embargo, creó una gran demanda de mano de obra no calificada que llevó a miles de negros a migrar hacia el norte, reemplazando a los europeos y trayendo música con ellos.

Las bandas de música sureña, la guitarra de blues y el ragtime se mezclaron creando una nueva forma de música: el jazz. Surgieron discotecas con bebidas y baile. Estos nuevos lugares de jazz dieron la bienvenida a los blancos que ocasionalmente se aventuraban a la zona residencial.

A mediados de la década de 1920, la reputación de los clubes de jazz y entretenimiento de Harlem se había extendido. En el otoño de 1923, el mafioso Owney Madden abrió el Cotton Club como la salida de la costa este para su cerveza pirata. Los taxis y las limusinas arrojaban a los clientes ricos y blancos del centro (“turistas urbanos”) en entornos de entretenimiento como el Cotton Club, grande, elegante y sin intimidaciones “solo para blancos”.

cotton club
cotton club

“El negro está en ascenso”, escribió Carl Van Vechten en 1926, crítico y escritor blanco, devoto de la cultura negra “los cabarets de Harlem son más populares que nunca. Todo el mundo está intentando bailar el Charleston o cantar espirituales… ”Fuera de los límites de Harlem, Los musicales de Broadway, incluidos Porgy and Bess de los Gershwins en 1927, teatralizaron el baile y la música afroamericana.

La vida nocturna empezaba tarde, después de las 11 de la noche. Cuando los restaurantes cerraban, los clubes nocturnos servían comidas nocturnas y más música. Aquellos que ansiaban una experiencia más amplia del vibrante mundo artístico de Harlem encontraban su camino hacia lugares fuera del circuito principal.

Fats Waller, Cab Calloway, Bessie Smith, Ethel Waters y la banda de Fletcher Henderson, con Coleman Hawkins en el saxo y Louis Armstrong en la trompeta, se podían escuchar en pequeños clubes de sótanos, bares clandestinos y salones de baile, así como en los grandes establecimientos. Aquí, en un número mucho menor que en los grandes clubes, los blancos interesados ​​en la música y los comprometidos con los objetivos de integración se mezclaron con los harlemitas.

1929 Johnsons Happy Pals Source Richmond Jazz Society see note
1929 Johnsons Happy Pals Source Richmond Jazz Society see note

En una entrevista de 1982, el fotógrafo Aaron Siskind, al que le preguntaron si le preocupaba visitar el Harlem de 1930, explicó que la gente tenía menos miedo entonces (que en 1982). “No había tanta hostilidad…. En las calles nunca tuve problemas, excepto una vez ". 2 En las calles laterales, la vida local continuaba. En las fiestas de alquiler y en los hogares, las costumbres sociales afroamericanas y los estilos de entretenimiento tradicionales continuaron dominando.

El salón de baile Savoy

En esta mezcla llegó el salón de baile Savoy . Al igual que los cabarets (clubes de cena y entretenimiento populares en los años veinte y veinte), los lugares de baile eran lugares de entretenimiento social todo en uno, pero de gran tamaño.

Ubicado en el medio de Harlem, propiedad de los empresarios blancos Jay Faggen y el reputado mafioso judío Moe Gale, con el empresario de bienes raíces afroamericano Charles Buchanan, que actuó como gerente, el Savoy Ballroom, el más grande de Harlem, fue inaugurado el 12 de marzo de 1926. Siguiendo el modelo del emporio de baile de Faggen, el Roseland Ballroom, el Savoy fue un importante centro de baile social hasta la década de 1940.

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1952 Crowd Outside the Savoy in Harlem 1952

Como principal proveedor de una forma significativa de ocio afroamericano, el Savoy desarrolló una amplia relación con las comunidades negras en todo el área metropolitana de Nueva York, incluidos los nuevos inmigrantes del Caribe, y se convirtió en destino para los negros de las comunidades de Nueva Jersey y Connecticut. Según Hubbard y Monaghan, esta diversidad mejoró el sentimiento de comunidad y la aceptación de los recién llegados. 3

Un programa del aniversario de 1951 describió el Savoy como "un salón de baile de lujo ... que acomodaba a miles de personas que deseaban bailar en una atmósfera de refinamiento y buen gusto, en lugar de en los pasillos pequeños y sofocantes de los clubes nocturnos llenos de humo y mal olor, que eran las alcantarillas tapizadas ilegales pero prósperas de la era de la prohibición ".

Ocupando el segundo piso de un edificio en el 596 de Lenox Avenue desde las calles 140 th a 141 st , el Savoy se autoproclamó como el "salón de baile más bello del mundo". La revista Ebony informó en 1946 que en su apogeo, la operación del Savoy había costado alrededor de medio millón de dólares al año y ganaba alrededor de un millón de dólares al año, aunque algunos académicos encuentran estas cifras exageradas. 

A nivel del suelo, una marquesina se extendía sobre la acera. Según fuentes de noticias y publicidad después de su inauguración en 1926, el Savoy tenía un vestíbulo espacioso que enmarcaba una enorme lámpara de araña de cristal tallado y una escalera de mármol. Los espaciosos vestuarios del sótano y los salones alfombrados y con espejos servían a miles de clientes por noche.

Un salón de baile naranja y azul con una fuente de refrescos, con mesas y alfombras pesadas que cubrían la mitad de su superficie, colindaban con un piso de madera pulida y amortiguada que comúnmente se describe como de 76 x 16m, tan largo como un campo de fútbol y aproximadamente la mitad de ancho, aunque estas medidas probablemente fueron exageradas (Nota del EstiloSwing: Según cálculos recientes la pista de baile debía tener en realidad unos 50 x 12m).

Debido al desgaste excesivo de los aproximadamente veinticinco millones de pares de pies que bailaron en la sala entre 1926 y 1958, elsuelo necesitó ser reemplazado en al menos cuatro ocasiones. Había dos escenarios con las "mejores bandas de la nación" y eran retráctiles, lo que  significaba que nunca había pausa en la música, una banda retomaba la función mientras la otra descansaba. 4 

Con el tiempo, el Savoy atrajo a personas capacitadas para los concursos de baile los sábados y eventos especiales como Battle of the Bands (batalla de bandas), a menudo celebrada los domingos, en los que las mejores orquestas de swing como Benny Goodman y Chick Webb luchaban por la supremacía. Duke Ellington, Ella Fitzgerald y Count Basie eran clientes habituales.

Integración

A diferencia de muchos salones de baile, el Savoy tuvo una política de no discriminación desde el principio. La publicidad anterior a la Segunda Guerra Mundial llamó al Savoy un lugar donde "los problemas sociales, raciales y económicos se desvanecen en la nada".

Fomentar un entorno que atrajera tanto a clientes blancos como negros requería control. La dirección insistió en lo que, en sus términos, era una atmósfera decorosa y segura. Según el historiador Jervis Anderson, esta fue una de las claves del éxito del Savoy. El alto nivel de seguridad “garantizaba el mejor comportamiento”, es decir, “las chicas no tenían miedo de venir. Aparte de la música, si no puedes hacer que las chicas vengan, no tienes nada ". 5  

Al crear uno de los primeros espacios públicos racialmente integrados en el país, Faggen, Gale y Buchannan también demostraron ser sabios empresarios. En una noche cualquiera, el vestíbulo estaba lleno de bailarines en blanco y negro dando vueltas; en cierta época, aproximadamente la mitad de la población del Savoy fue blanca y la mitad negra.

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Miles de personas llenaron la pista de baile: hombres con frac, mujeres con vestidos relucientes y abrigos de piel, otros con ropa sencilla. Los policías, temiendo la reacción al baile mixto, lo odiaban. 

“Fuimos las primeras personas en el mundo que se integraron. No tuvimos segregación en el Savoy ”, dijo la Lindy Hopper Norma Miller en el 86. 6 “ El Savoy abrió las puertas para que todas las personas estuvieran juntas ”.

Los clientes eran juzgados por su talento en la pista de baile, no por el color de su piel, informó Frankie Manning , recordando la siguiente historia. “Una noche, alguien se acercó y dijo: 'Oye, Clark Gable acaba de entrar'. Alguien más dijo: 'Oh, sí, ¿puede bailar?' Todo lo que querían saber cuando entrabas al Savoy era, ¿puedes bailar? 7

El gran reclamo: Los bailarines del Savoy

Si bien no había baile sin música, la principal atracción de Savoy eran los bailarines. Los propietarios no eran filántropos; vieron que se podía ganar dinero "proporcionando una salida para las aspiraciones de baile social de la comunidad local, predominantemente negra". 8 A cambio, en respuesta a las tendencias musicales en constante cambio (Dixieland , ragtime, jazz, blues, swing, stomp, boogie-woogie , bop), los bailarines reelaboraron e inventaron bailes constantemente.

Una sucesión de modas de baile lanzadas desde el Savoy barrió la nación y el mundo, incluyendo: Flying Charleston , The Stomp, The Big Apple, Peckin ', Snakehips, Rhumboogie y variaciones intrincadas de Peabody, Shimmy, Mambo, etc. El Lindy Hop , el baile swing original, se convirtió en el baile insignia del salón de baile. Al principio, la dirección de Savoy trató de seguir bailando de forma discreta, pero a medida que crecía la fama del swing, el Charleston y otros bailes, el papel del baile en la vida económica de Savoy era claro.

Shorty George Snowden

Las estrellas del salón de baile eran conocidas como "Savoy Lindy Hoppers". George "Shorty" Snowden creó el Lindy Hop (ver Shorty George Snowden, el padre del Lindy Hop) en 1928 con su pareja Mattie Purnell en el Manhattan Ballroom. Su troupe profesional de Lindy Hop , la primera, actuó con la Paul Whitman Orchestra en el Paradise Club durante los años treinta.

george snowden hoppers
george snowden hoppers

Hábil comediante, "Shorty" realzó sus rutinas de Lindy con pasos humorísticos. Otros miembros de la compañía fueron Leroy "Stretch" Jones, conocido por su gracia y brillantez, y "Twist Mouth George" Ganaway. Ganaway dejó de bailar en el Savoy en la década de 1930 para convertirse en bailarín solista profesional. Se le atribuye haber inventado el twist o swivel que a veces realizan las followers en lugar del rockstep.

The Whitey's Lindy Hoppers

De 1935 a 1943, un segundo grupo de baile con sede en el Saboy, The Whitey's Lindy Hoppers, creó oportunidades para el trabajo de espectáculo y cinematográfico para un grupo de jóvenes bailarines.

Actuaban como el grupo de Snowden, pero además —conmocionados por la factura psicológica que le pasó el mundo del espectáculo a Leroy "Stretch" Jones— se prometieron no dejar nunca el baile social en el Savoy.

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whiteys lindy hoppers

A su vez, la gerencia, aunque no los compensó, jugó con su presencia en la pista de baile, particularmente frente a celebridades y turistas. La inversión en el baile social llevó a algunos bailarines a una breve fama, mientras que a otros les llevó a formar una carrera.

Herbert White "Whitey"

Herbert White, también conocido como Whitey, era un ex boxeador y portero en el Savoy. Bueno para detectar talentos, cultivó un grupo de jóvenes Lindy Hoppers, organizándolos y actuando como maestro y agente. Los bailarines trabajaron en películas como Hellzapoppin ' y Hot Chocolates de 1941, y en el escenario en Hot Mikado con Bill “Bojangles” Robinson.

Muchos bailarines jóvenes pasaron por la compañía de Whitey, pero solo unos pocos fueron icónicos y fundamentales en el desarrollo y la perpetuación del baile swing.

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herbert white "whitey"

Frankie Manning

Entre ellos estaba Frankie"Musclehead" Manning, miembro del Salón de la Fama del Museo Nacional de baile en Saratoga Springs, Nueva York.

Manning murió en 2009 después de una larga segunda carrera como amado embajador y profesor de swing, después de haber pasado gran parte de su vida adulta en la oficina postal sin apenas hablar de sus años de actuación.

frankie manning bailarin
frankie manning

Bailarín altamente competitivo, Manning desarrolló un estilo único que lo separó de los bailarines de swing de primera generación como Snowden. Colocando su cuerpo en ángulo, anclinado hacia el suelo, Manning bailó como un corredor de atletismo en lugar de erguido en una postura de baile de salón.

Esta postura era más estable para dar impulso, perfecta para ejecutar los aerials por los que era conocido.

El renacimiento del swing de la década de 1980 hizo que Manning volviera a bailar, cuando un par de jóvenes bailarines encontraron su nombre en una guía telefónica y él accedió a enseñarles algunos pasos. 

Al Minns

MINSS JAMES
al minns y leon james

Al Minns , el más joven del grupo, destacaba por su gran energía y su espectacular estilo de “crazy legs”. Como Manning, bailaba inclinado.

En 1938, con Sandra Pollard-Gibson, ganó el Harvest Moon Ball (un campeonato anual de baile amateur en la ciudad de Nueva York). La victoria lo llevó a trabajar en el Cotton Club, en el Radio City Music Hall y en programas y películas como Cabbin in the sky (1940) . Con Leon James desarrolló un programa de variedades en la década de 1940. El  programa, que incluía baile, ayudó a difundir el swing.

El programa de Johnny Carson invitó a Minns y James a ser parte de su entretenimiento diario previo al espectáculo. Desafortunadamente, James tuvo un ataque al corazón, cambiando los planes. Minns finalmente fue invitado en solitario.

En la década de 1960, Minns y James realizaron una gira de exhibiciones de Charleston , Shim Sham , Lindy Hop y otros bailes, tratando de ayudar a mantener vivas estas formas de baile. Fue a través de estos programas que Marshall y Jean Stearns, autores de la obra clásica Jazz Dance: The Story of American Vernacular Dance, descubrieron a Minns, quien fue entrevistado extensamente para el libro.

En la década de 1980, Minns fue invitado a dar clases en Suecia por bailarines que, hasta entonces, habían aprendido a bailar con cintas de video. Minns murió a los 65 años en 1985 en Queens, Nueva York.

Norma Miller

El estilo individual de Norma Miller fue una mezcla única: inventiva, con un sentido del humor solo comparable con su sentido del ritmo. A los 14 años, Miller era demasiado joven para acceder al Savoy. Pero la música se podía escuchar claramente afuera en la acera, así que practicaba allí.

La primera vez que puso un pie en la pista de Savoy, bailando con "Twist Mouth" George, Whitey vio a la recién llegada ganar un concurso. Venció a sus bailarines de nuevo en un concurso el el Teatro Apollo. “Prefiero que bailes conmigo que contra mí”, dijo cuando él la invitó a unirse a sus Lindy Hoppers. 9

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norma miller

Miller convirtió su baile en una carrera en el mundo del espectáculo. Se la puede ver en A Day at the Races (1937) de los hermanos Marx y, con Manning, su amigo de toda la vida, y en Stomping at the Savoy (1993) de Debbie Allen, que ella coreografió con la ayuda de Manning.

Ella y Manning también aparecen en Malcolm X (1992) de Spike Lee, donde Manning también actúa con la estrella de cabaret convertida en Lindy Hopper Dawn Hampton, hermana del trombonista Slide Hampton. Hampton en 2012 todavía bailaba en los eventos de swing de New York.

En la década de 1960, Miller comenzó a trabajar con Redd Foxx en su club de comedia. Se unió al elenco como coreógrafa de su serie de televisión de los años 70, Sanford and Son . También ha coreografiado para Alvin Ailey American Dance Theatre. En el documental de Ken Burns, Jazz (2001), Miller ofrece un relato de primera mano de la escena musical y de baile de Harlem de los años treinta y cuarenta.

El último documental sobre Miller, reina del swing (producido por Judy Pritchett y Savoy Style) analiza de cerca la influencia de Miller en la globalización de la cultura del jazz de Estados Unidos y el papel que ella y sus compañeros artistas, entre ellos Bill Cosby y Frankie Manning, jugaron en la integración racial.

Autora de tres libros, el más reciente se convirtió en el tema de una biografía para niños, Stompin 'at the Savoy . 10 En noviembre de 2012, a la edad de 92, Miller actúa en la fiesta de cumpleaños de Frankie Chazz, hijo de Manning que cumplía 80 años, bailarín de claqué que bailaba en compañía de Miller.

Fue honrada con una beca de la National Heritage Foundation de 2003 del National Endowments of the Arts por su papel en la creación y la preservación de "el estilo de baile acrobático swing, conocido como Lindy Hop ".

Los Lindy Hoppers blancos

El buen ojo de Whitey para el talento era indiferente a la raza, y siempre tenía algunos bailarines blancos en el grupo. Ruthie Rheingold y Harry Rosenberg eran conocidos como los "Whitey's White Lindy Hoppers".

Rosenberg, un “tipo duro” del Bronx, provenía de una familia tan pobre que había pasado dos años en un orfanato cuando no pudieron criarlo en casa. Rosenberg no se dejaba intimidar fácilmente. Fue en 1936 la primera vez que entró en el Savoy Ballroom y miró alrededor de la pista de baile a los grandes bailarines. “Voy a ser el mejor bailarín del Savoy Ballroom ”, fue su primer pensamiento, le dijo a la investigadora y archivista de Savoy Style Judy Pritchett.

Luego, sus ojos se posaron en Frankie Manning. Manning ni siquiera estaba haciendo swing outs, él y su pareja solo estaban divirtiéndose un poco. Pero Rosenberg se dio cuenta e algo y rápidamente modificó su predicción: "Voy a ser el mejor bailarín blanco del Savoy Ballroom ". 11  

Ruthie Rheingold Harry Rosenberg
Ruthie Rheingold y Harry Rosenberg

Ruthie Rheingold (Ettin) entró por primera vez en el Savoy Ballroom en 1934 cuando tenía 16 años. Fue un accidente feliz: su hermano y su amigo se llevaron a ella y a una novia porque sus citas les habían plantado. Rheingold, una joven vivaz, adoraba la música swing. "Aunque era un poco tímida", le dijo a Pritchett, "la música me quitó la timidez". 12 Rheingold se convirtió en una habitual. 

Whitey emparejó a Rosenberg y Rheingold, aunque nunca antes habían bailado juntos. Rosenberg podía ser difícil y temperamental, pero los dos bailaron sensacionalmente juntos. Nunca tuvieron una relación sentimental; lo importante para ellos era el baile.

Es posible que la multitud en el Savoy se sintiera cómoda al ver a bailarines de diferentes razas mezclarse, pero para el resto del país no, y Rosenberg y Rheingold a menudo fueron excluidos de las representaciones cinematográficas y fotografías publicitarias de los Lindy Hoppers de Whitey.

Rheingold recuerda que cuando la prensa venía a tomar fotografías, ella y Rosenberg siempre eran expulsados ​​de la escena. "¿Por qué pasaba eso?" se pregunta hoy. Frankie Manning dice que la censura fue impuesta por la prensa y no vino de Whitey ni de la dirección del Savoy Ballroom . 13 

Sonny Allen

En 1958, Sonny Allen fue el último representante del Savoy en ganar el Harvest Moon Ball, pero los Whitey's Lindy Hoppers y sus herederos dominaron el baile anual en el Madison Square Garden hasta la década de 1980.

Louise "Mama Lu" Parks

Louise "Mama Lu" Parks era anfitriona del Savoy cuando cerró. Ella le prometió a Charles Buchanan que se aseguraría de que la sección de Lindy Hop del Harvest Moon Ball continuara. Para hacerlo, tuvo que averiguar cómo conservar y continuar el baile.

Comenzó las clases enseñando los aspectos de exhibición y competición del swing clásico del Savoy, y bailes como el mambo, a una nueva generación de bailarines, y creó una compañía, The Mama Lu Parks Jazz Dancers. Actuaron en clubes y en el escenario.

Muchos de los bailarines de la Sra. Parks acudieron a ella cuando eran niños, incluidos, en una etapa temprana de su carrera, los bailarines de claqué Maurice y Gregory Hines . Después de una competición internacional de baile de swing en la Federación Mundial de Rock 'N' Roll en Alemania, el London Weekend Television, en 1981, volvió a organizar un concurso de swing con los bailarines de Parks en el Small's Paradise Club de la Séptima Avenida, un antiguo local de música de Harlem.

El programa, que se emitió en 1982 despertó tanto interés por el swing, que Mama Lu Parks y su Traditional Jazz Dance Company realizaron una gira por el Reino Unido durante dos años. 14 Como resultado de la gira de Park, el swing resurgió en Inglaterra y, a mediados de la década de 1980, después de que el estudioso de swing Terry Monaghan conociera a Warren Heyes en un taller, fundaron la compañía británica de baile con sede en Londres The Lindy Hop Jivers, decisiva para desencadenar la moda del Lindy Hop en el Reino Unido en la década de 1980. 15     

Bailando en el Savoy

Todas las noches el enorme piso del Savoy se llenaba de bailarines. Al igual que en el Cotton Club, los blancos ricos del centro acudían en masa para ver el baile. Pero aquí, animados por el ambiente integrado del Savoy, a veces se unían al resto, creando una pista de baile en la que los ricos se mezclaban con los trabajadores pobres.

La entrada a bajo precio hizo posible la entrada de empleados del hogar, trabajadores portuarios y lustrabotas. Anderson hace la afirmación poética, pero controvertida e improbable, de que estos bailarines de clase trabajadora llegaban con parches en los pantalones y agujeros en los zapatos.

Bailando en el Savoy
Bailando en el Savoy

La descripción de Malcolm X de los bailarines en un salón de baile de Boston en la década de 1940 es más probable: "las chicas negras con vestidos y zapatos de seda y satén, el cabello peinado en todo tipo de estilos, los hombres elegantes con sus zoot suit y sombreros estrafalarios".16 Una vez que subías a la pista de baile, a nadie le importaba; no importaba cómo te vistieras mientras pudieras bailar. 17

Una ex bailarina y maestra de ballet de Baltimore, en una entrevista de la década de 1980, describió cómo era bailar en un salón similar de Baltimore durante su adolescencia en la década de 1940.

“'Todos iban a bailar los sábados, esa era su cita de fin de semana. Mi pareja y yo íbamos a menudo al gran salón de baile negro. Solo podíamos bailar allí los sábados. Yo diría que la proporción era de aproximadamente un noventa por ciento de negros a diez por ciento de blancos, pero nunca nos sentimos incómodos ... Nos dejábamos llevar, hacíamos muchos aerials. Los bailarines negros hacían bailes que la mayoría de la gente consideraba 'exóticos'… había mucho uso de la parte superior del cuerpo, muy suelta... ¡simplemente hermoso! Cuando mi pareja y yo entramos a concursos de baile en los pasillos 'blancos', siempre ganábamos, ¡habíamos visto a los mejores y bailábamos de verdad! " 18   

El constante equilibrio entre innovación y aceptabilidad dio forma al baile en el Savoy. Shorty George Snowden recordaba que se ejercía un control estricto. Durante los primeros años solo se permitían algunos estilos de baile, aunque el Savoy, reconociendo el valor económico de los jitterbugs, no prohibía el baile por temor a lesiones como en otros salones de baile de la época.

Los compañeros bailarines de Snowden tenían que calmar sus esfuerzos con una forma aceptable de Shag u otro baile de velocidad media cuando los vigilantes miraban, excluyendo las "innovaciones exageradas". Sin embargo, usando pasos rápidos, se movían por la pista de baile lejos de miradas indiscretas, hacia donde podían practicar levantamientos y técnicas acrobáticas. 19

Normas de comportamiento

Al principio, el blues era la música del Savoy. Bailar un fox-trot o un paso de blues crea el slow-drag, ese baile que todos hacen en la escuela secundaria, con los brazos envueltos firmemente alrededor del cuello y la cintura ylos cuerpos muy juntos. Perpetuamente preocupados por el decoro, el Savoy empleó vigilantes fornidos vestidos de esmoquin (ex luchadores de boxeo y jugadores de baloncesto, según un ex bailarín) cuyo trabajo consistía en supervisar el comportamiento, desde echar a los alborotadores hasta insistir en que las parejas "sigan moviéndose por la pista".

Intentaban frenar cualquier postura que se considerara demasiado cercana, incluidas las utilizadas en Charleston y Shag en 1926. 20 Como en el swing que le siguió, el Charleston tenía un breakaway (un movimiento que Hubbard y Monaghan describen como "un movimiento fundamental de ida y vuelta de dos bailarines alternando entre un agarre abierto y cerrado". 

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La presión no procedía del interior de la dirección del Savoy. Un vengativo cierre policial del Savoy durante seis meses en 1943 puso de manifiesto la variedad de actitudes hacia el salón de baile. En 1936, por ejemplo, “la gerencia intentó reemplazar la noche de "sirvientas" de los jueves, generalmente la noche más obscena de la semana, con entretenimiento 'a la antigua'”, escriben Hubbard y Monaghan. 21 "En lugar del habitual salón de baile lleno de sirvientas y sus acompañantes masculinos 'desahogándose' antes de que las primeras tuvieran que trabajar todo el fin de semana como sirvientas", continúan Hubbard y Monaghan, el Savoy propuso como reemplazo canciones populares cantadas en grupo y bailes del siglo XIX como el Cakewalk, la cuadrilla y el vals.

"Los sirvientes" aparentemente pensaron lo contrario, y 'su' jueves pronto volvió a su formato habitual". Si bien la dirección perdió la mayor parte de sus batallas por un baile "apropiado", un vals con el tema "Home, Sweet Home" siguió siendo el último baile de la noche durante los treinta y dos años del Savoy.

Competiciones y concursos de baile

Las competiciones populares de los sábados por la noche empujaron a los buenos bailarines a inventar nuevos pasos y refinar su estilo. En 1935, bailando "Down South Camp Meeting", Frankie Manning , con 21 años, creó el primer airstep “lanzando a Frieda Washington sobre su espalda con una vuelta completa. Estaba más que un poco nervioso. "Habían ensayado de antemano con el colchón de su dormitorio, por si acaso".

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La pareja fue la última en competir. “Tuve que seguir a todos los otros equipos que salieron y brillaron en la lista”, le dijo al reportero Manny Fernández en 2006. “Shorty Snowden, quien era el mejor bailarín del mundo en lo que a mí respecta, acababa de bailar delante de mí y estaba diciendo: 'Hombre, no voy a salir' ”.

Pero mientras tocaba la banda de Chick Webb, Manning y Washington engarzaron sus brazos “quedando espalda contra de espalda. Manning se inclinó y catapultó a Washington sobre él, una hazaña en una fracción de segundo ... Ese movimiento ... hizo más que ganarle a su equipo una victoria esa noche. Le ayudó a convertirse en una leyenda del baile ". 22

Cat's corner

Si bien los concursos oficiales se celebraban principalmente los sábados por la noche, hubo concursos no oficiales todo el tiempo. Una zona de la pista de baile de 3 metros cuadrados a la derecha del escenario “tenía una cuerda invisible alrededor… El Rey [quien fuera considerado actualmente el mejor bailarín] bailaba en ese lugar, y luego se quedaba vacío. La gente decía: 'Dejó el suelo demasiado caliente para seguirlo' . 23

Este era el Cat's Corner, frecuentado por gente como Snowden, Manning y Minns. 24 El Rey se ganaba su título al ganar concursos de eliminación informales entre los mejores bailarines de la sala. Comúnmente conocido como "Showtime", el concurso ocurría aproximadamente en el primer tercio de la velada, iniciado extraoficialmente por los estilos de vocalización e instrumentación de la banda.

1936 LIFE Magazine 14 December 1936 photo by George Karger 2
1936 LIFE Magazine

Los bailarines que no participaban formaban una gran "U" en la pista de baile alrededor del escenario. Los focos se sumaban al efecto, iluminando a las parejas del "Showtime", tiñendo su baile salvaje de rosa, amarillo, verde y azul. La multitud determinaba la pareja ganadora de cada noche. El tiempo de permanencia en la pista de baile era el criterio principal, pero el estilo y la innovación también eran importantes.

Aplaudiendo y gritando todo el tiempo, la audiencia animaba a sus favoritos. Las apuestas de la audiencia se transformaban en premios en efectivo para los bailarines. Aquellos que ganaban con frecuencia eran invitados a unirse al grupo de élite 400-Club, cuyos miembros podían asistir al Savoy Ballroom durante el día para practicar junto a las bandas reservadas para la velada de Savoy. También entraban a precios reducidos y, ocasionalmente, recibían pago por bailar cuando las celebridades estaban en la sala. 25

Monaghan y Hubbard señalan que "comprender el papel de la gerencia para adaptarse a sus clientes", incluso en tiempos de adversidad, es clave para comprender el baile en el Savoy durante sus treinta y dos años de historia. “Respondiendo a las presiones para 'controlar' y, en ocasiones, para 'remodelar' la creatividad de la pista de baile, la dirección ideó un giro de marketing positivo para desviar las críticas y promover selectivamente algunas prácticas de la pista de baile, aumentando el bienestar financiero del salón". 26

Las Savoy Hostesses

En la Sala Savoy trabajaban las famosas Savoy Hostesses, mujeres bellas de Harlem, cuyo cometido era enseñar a bailar a la gente o ser compañeras de baile de cualquier persona que comprase un ticket de baile que costaba 25 centavos.

En uno de los laterales de la sala existía una cabina donde podían comprarse los ticket para bailar con una de estas jóvenes.

Decadencia y avivamiento

El Savoy duró más que la mayoría de los salones de baile. Una combinación de factores (tecnología, economía, estilo social) llevó al declive a los lujosos clubes nocturnos en la era posterior a la Segunda Guerra Mundial.

Los salones grandes eran cada vez más costosos de mantener, y los clientes no podían, o no querían, pagar altas tarifas de admisión, especialmente cuando reaparecían las pistas de baile en los bares locales. Los clubes bodega privados nacidos de la Depresión, lugares de bajo coste para bailar en la década de 1930, existían en vecindarios blancos y negros de todo el país, pero eran especialmente prominentes en Nueva York.

1958 Photograph from Jet Magazine 16 Oct 1958 p60
1958 Photograph from Jet Magazine 16 Oct 1958 p60

Los cambios tecnológicos (la difusión de radios y tocadiscos) hicieron que el baile en hogares, gimnasios y lugares más pequeños y de bajo coste fueran una opción deseable durante la Depresión. Los cambios en la producción de sonido (micrófonos y diversas formas de sonido grabado) hicieron posible bailar en entornos más pequeños e íntimos. Por último, y quizás lo más importante, estos nuevos escenarios para el baile se ajustaban a un nuevo estilo informal de socialización que era cada vez más popular. 

Los salones de baile sobrevivieron durante un tiempo al mantener los precios de admisión por debajo de un dólar; el Savoy cobraba 30 centavos por los bailarines que llegaban antes de las 6 de la tarde. Hicieron alianzas con estaciones de radio locales. Apariciones promocionales de DJ, y concursos o fiestas atraían a los clientes a los salones de baile.

A pesar de este respiro, los grandes salones de baile comenzaron a cerrarse uno por uno debido a la renovación urbana, la subutilización y la dificultad de mantener salones tan grandes. Finalmente, en Nueva York, solo estaba el Roseland. Aparte del cierre de seis meses en 1943 ordenado por la policía de Nueva york, el baile en el Savoy nunca se detuvo hasta el 10 de julio de 1958.

Después, el legendario salón de baile cerró para siempre, a pesar de las promesas de reabrir. En 1959, el Savoy fue demolido para dejar espacio a Delano Village, que hoy se llama Savoy Park. En 2002, una placa conmemorativa fue erigida en Lenox Ave entre las calles 140 y 141.

Era el cumpleaños 88 de Frankie Manning y tanto él como Norma Miller asistieron junto con bailarines de swing locales e internacionales de todas las épocas. Después de los discursos, el baile estalló en la calle. 

NOTAS:

  1. Hubbard and Monaghan, 127.
  2. Jerry Tallmer.
  3.  Hubbard and Monaghan, 128.
  4. This description of the Savoy is a composite drawn from the listed websites and sources.
  5. Anderson, 313.
  6. Fernández
  7. Fernández
  8. Hubbard and Monaghan, 128.
  9. Judy Pritchett and Frankie Manning, Savoy Style archive— www.savoystyle.com/norma_mille....
  10. “Stompin’ at the Savoy” is considered the anthem of the swing era. With lyrics by Andy Razaf, the song was composed by Edgar Sampson, though, according to practices of the times, credit is also given to recording band leaders Benny Goodman and Chick Webb.
  11. www.savoystyle.com/ruthie_harr...
  12. www.savoystyle.com/ruthie_harr...
  13. www.savoystyle.com/ruthie_harr...
  14. Manning and Millman, p. 12.
  15. Dodson.
  16. Malcom X, 49.
  17. Fernández
  18. Identity of speaker withheld by request from Berg.
  19. Hubbard and Monaghan, 132
  20. There were similar attempts to ban the waltz when it was first introduced to ballrooms, because it featured close physical contact between partners
  21. Hubbard and Monaghan, 127.
  22. Fernandez, no page.
  23. Anderson, 309, 313
  24. For more on Savoy and other swing contests see Stearns, 321-327.
  25. Stearns, 322-23.
  26. Hubbard and Monaghan, 127.

Traducido y adaptado por EstiloSwing. Ensayo original de Carrie Stern.

Felipe - EstiloSwing

Bailarín y profesor fundador de EstiloSwing. Apasionado del Swing, su música y su historia. Cuando no está bailando parafrasea a Platón y a Tagore.

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