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Pepsi Bethel

Pepsi Bethel fue una presencia elegante y genial de la comunidad de baile jazz de Nueva York durante cuatro décadas.

Nacido el 31 de agosto de 1918 en Greensboro, Carolina del Norte, Pepsi fue criado por su abuela, quien le dio su apodo (inspirada por su bebida favorita) después de que sus padres se separasen.

Antes de llegar a la adolescencia, localizó a su padre, destinado en el ejército de los Estados Unidos en Washington, una reunión que lo llevó a visitas regulares a Nueva York, donde descubrió el Savoy Ballroom en el apogeo de la era swing.

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Albert Pepsi Bethel

Pepsi Bethel aprendió a bailar “en las calles y en los salones de baile… Llegué con zapatillas de tenis, con ocho o nueve años”.

En años posteriores, su experiencia abarcó una amplia selección de formas de baile populares, entre ellas el cakewalk, el boogie, el calipso, el Charleston y, sobre todo, los virtuosos movimientos acrobáticos del Lindy Hop.

Después de gravitar hacia las sesiones del 400-Club del martes por la noche reservadas para los lindy hoppers dedicados, Pepsi creó su propio grupo de baile en Greensboro, el Southland-400, con tres parejas.

Importando los estándares de rendimiento, vestimenta y apariencia de Harlem, rápidamente se hicieron un nombre y bailaron en todas partes, ya sea que les pagaran o no, a menudo trabajando con las bandas más famosas.

El Lindy Hop, explicaba, era básicamente el mismo baile que el Jitterbug, excepto que "en Harlem, en el Savoy, nadie se atrevería a llamarlo Jitterbug". Las principales diferencias eran el ritmo frenético y los asombrosos aerials realizados por los Lindy Hoppers.

“El tempo era así” – golpeaba rápidamente su silla - “Estaban en ese tempo. Hoy no bailan así, la velocidad es la mitad. No, no, no van a bailar tan rápido, ni siquiera lo pensarán.”

“Esto se aplica a los bailarines de ballet, cualquiera, simplemente no se puede bajar la velocidad y hacer los saltos y pasos aéreos. Es por eso que me encanta ver a los trapecistas, porque están en tempo. Eso es lo que hizo que el Lindy Hop fuera lo que era".

Para 1942, su experiencia era tal que Pepsi y su socio Jerry De Moska obtuvieron el tercer lugar en el principal concurso de lindy hop de Nueva York, el Harvest Moon Ball en Madison Square Gardens.

1941 Savoy Ballroom Interior
1941 Savoy Ballroom Interior

Incapaz de resistir el encanto del Savoy, Pepsi regresó por su cuenta al año siguiente y llamó la atención de Eunice Callen, de la élite de la compañía de baile de swing, Whitey's Lindy Hoppers.

Callen ofreció papeles a Pepsi en Basin Street Revue en el Roxy Theatre de Broadway, y Born Happy, el espectáculo con Bill "Bojangles" Robinson que estaba de gira por California.

El Harvest Moon Ball llevó a Pepsi de regreso a Nueva York en 1946; ocupó el segundo lugar con Leona Jones. Aunque ahora vivía en Greensboro, seguía regresando a Nueva York para actuar con los Whitey's Lindy Hoppers, aunque la influencia de Marie Bryant, con quien había trabajado en California, había comenzado a ampliar sus horizontes.

En 1954, la creciente reputación de Pepsi lo ayudó a ganar una beca para la escuela de baile Adelphi College de Nueva York, donde estudió ballet y danza moderna durante dos años.

Se instaló en Nueva York en 1961 y, al año siguiente, interpretó un papel en Broadway en la premiada Kwamina, con coreografía de Agnes de Mille. En las décadas de 1960 y 1970, enseñó en la escuela de danza Alvin Ailey.

Pero Pepsi no descuidó el lindy hop o, más bien, el authentic jazz. En 1950, la bailarina rusa emigrada Mura Dehn lo había filmado demostrando varios estilos de baile, desde el Cakewalk hasta el Jersey Bounce, en el Savoy, un proyecto que llevó a su inclusión en una serie de conferencias / demostraciones de Dehn en los años 50 y 60.

Debido a esta producción de Mura Dehn, que tituló The spirit moves, se atribuyó a Pepsi Bethel la coreografía Tranky Doo, pues lidera su ejecución en el film. Sin embargo, Pepsi Bethel reconoció haberla aprendido de Al Minns y Leon James que, a su vez, la aprendieron originalmente de Frankie Manning en el Savoy.

En 1968-69, también participó en la gira American Jazz Dance Theatre de África, organizada por Dehn, que incluyó a bailarines de claqué, cakewalk y lindy hop.

De regreso a Nueva York, Pepsi continuó enseñando en la escuela Ailey y en los estudios de baile Clark Center en la 8th Avenue, donde conoció a Thelma Hill, otra mentora, quien lo animó a fundar una segunda compañía.

clark center
clark center

Bethel, en el programa del Centro Clark, presentó el Lindy Hop y otros bailes como Shim Sham, The Bumps, Big Apple, Mooch, Slow Drag o Shorty George.

Los nombres, decía, generalmente derivan de bailarines individuales que creaban un nuevo paso y lo hacían mejor que nadie.

“No hacías su propio paso delante de ellos, oh no, no tendrías el valor. Es de ellos. Debes crear tu propio paso”.

En 1972, los recuerdos del entusiasmo del público africano, más la deslumbrante experiencia de sus compañeros, llevaron a Pepsi a lanzar su American Authentic Jazz Dance Company.

Esta fue una aventura extraordinaria, yendo en contra de la corriente cultural afroamericana actual, que dio una interpretación en gran parte africanista a la conciencia negra.

Pepsi insistió en la validez, en términos de retención africana, de la tradición afroamericana, desde los juglares del siglo XIX hasta el lindy hop en las décadas de 1930 y 1940.

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Bailarines como Alan Davidge y Tee Ross, además de la combinación ecléctica pero inspirada de las técnicas de baile de Pepsi, le permitieron resaltar la importancia de las formas de baile que se habían descartado cada vez más como mero "entretenimiento".

Desde la década de 1970 en adelante, Bethel fue coreógrafo y asesor de revistas concebidas y dirigidas por Bagneris, incluidas dos producciones de "One Mo' Time" y "Staggerlee" de 1987 y la de 1994 "¡Jelly Roll!''

Al hablar de baile jazz, Bethel usaba con frecuencia la palabra "crudo", algo verdadero, algo "que es como debe ser". Bethel era muy "crudo", tanto que una vez un coreógrafo lo rechazó para un trabajo en Broadway porque pensaba que era "demasiado auténtico".

El éxito de la compañía alcanzó su clímax a fines de la década de 1970 y principios de la de 1980, y allanó el camino para la notable coreografía de Pepsi del exitoso espectáculo de jazz de Vernal Bagneris, One Mo 'Time, ambientada en medio del circuito de vodevil negro de la Nueva Orleans de la década de 1920.

Después de una exitosa carrera fuera de Broadway, spin-offs en Europa y una versión filmada en Viena, el espectáculo llegó a Broadway. Hubo más colaboraciones con Bagneris, incluido Staggerlee (1987).

El Sr. Bethel organizó la revista ''An Evening With Charles Cook and Friends'' en 1984 en Aaron Davis Hall y fue asesor de producción para “Sing Hallelujah'', Un musical gospel de 1987 en Village Gate.

Pepsi Bethel
Pepsi Bethel

A Pepsi siempre se le pedía que enseñara, pero se había vuelto escéptico sobre el trabajo de las universidades de danza y sus estudiantes.

Cuando se le preguntó, en la década de 1980, acerca de los nuevos bailarines, respondió: "Están buscando demasiado y demasiado rápido. Quieren todo como café instantáneo. Nada funciona así, ni tu mente, ni tu cuerpo, nada".

En 1980 fue honrado como coreógrafo en "Celebration of Men in Dance" en el Thelma Hill Performing Arts Center en Brooklyn.

A pesar de su edad, se mantenía joven: “La gente se sorprende tanto. Me preguntan cómo puedes seguir haciéndolo. Lo hago de la misma manera que tú te sientas aquí y haces esto y aquello. Esta es mi vida, esto es lo que tonifica mi cuerpo. No he intentado forzar nada. Lo acepto tal y como viene".

Las coreografía de Pepsi Bethel han sido interpretadas por los Jiving Lindy Hoppers, un grupo inglés, y las compañías de Charles Moore y Joan Miller.

En 1997, un incendio desastroso en su apartamento destruyó muchos de los registros de Pepsi, después de lo cual se convirtió en un recluso.

Eddie Robinson, otro ex alumno, que volvió a montar su coreografía para One Mo' Time para una producción de Broadway, lo cuidó en sus últimos años. Muchos otros estudiantes regresaron y siguieron visitándole hasta el final.

Pepsi Bethel, falleció a los 83 años.

Pepsi Bethel
Nacimiento 1918
Muerte 2002

Felipe - EstiloSwing

Bailarín y profesor fundador de EstiloSwing. Apasionado del Swing, su música y su historia. Cuando no está bailando parafrasea a Platón y a Tagore.

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