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Historia del Balboa: Del Pure-Bal al Bal-Swing

En este artículo conocerás la historia del Balboa, un interesante baile swing que nació en California. ¿Qué diferencias existen entre el Balboa, el Pure Balboa y el Bal-Swing? ¿Qué es el L.A. Swing?

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El Balboa es un baile swing que formó a partir de elementos de bailes como el Charleston, el Jigtrot o el Collegiate Shag de los años 20. Algunos bailarines de Balboa Island y sus alrededores, comenzaron a experimentar añadiendo pasos, giros y patadas empleando el Shag como referencia.

El baile creado se llamaba originalmente “Bal-Hop” o “Balboa Shuffle”, y era ideal para bailar en espacios concurridos mientras sonaba música rápida.

Esta fascinante historia que termina con la formación del Balboa moderno y sus dos variantes principales (“Pure” y “Bal-Swing”), comienza con la llegada de la música swing a California.

La llegada del swing a California

Cuando la música swing llegó al sur de California, el Lindy Hop ya se había bailado en Harlem durante casi ocho años. Fue el 21 de Agosto de 1935 cuando Benny Goodman y su banda actuaron en el Palomar Ballroom de Los Ángeles.

Este momento encierra una curiosa historia. Goodman había estado actuando en un programa de radio de medianoche llamado “Lets dance”, y cuando el programa terminó al cabo de un año Goodman decidió realizar una gira con su banda por todo el país.

Conforme Goodman se desplazaba hacia el oeste desde su residencia en Nueva York, encontraba cada vez más audiencias que abucheaban los temas swing y preferían una música más suave y melosa. Por ello, cuando él y su banda llegaron a California, lo habían pasado tan mal, que Goodman estaba considerando seriamente retirarse.

Contra todo pronóstico, el público del Palomar Ballroom se mostró apático ante el repertorio conservador que había escogido Goodman. Entonces, Gene Krupa (su extraordinario batería) arengó al grupo ¡Si vamos a fracasar, al menos toquemos la música que nos gusta!

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La audiencia enloqueció cuando el bombo, los platillos y las trompetas desgranaron la mejor música swing. Esto es lo que deseaban escuchar.

Esta noche marcó un hito, la llegada de la música swing como la nueva forma de música popular en Estados Unidos y el coronamiento de Goodman como “Rey del Swing”.

¿Pero por qué este rincón californiano acogió con tanto entusiasmo el swing? Al parecer, uno de los factores que influyó fue la diferencia horaria. En Nueva York, Goodman tocaba en su programa de radio a medianoche, pero en California eran las nueve de la noche del sábado, y las calles estaban llenas de jóvenes que salían a divertirse con sus amigos.

Otro motivo curioso es que en los Ángeles existían algunos DJ en la radio que tenían predilección por el swing (por ejemplo, Al Jarvis). Aunque Benny Goodman lo desconocía, la ciudad estaba preparada para él.

El origen de los bailes swing californianos

Con la mecha de este concierto, la comunidad de baile estaba a punto de explotar en California. Pero no tenían un baile como el Lindy Hop, que se practicaba en la costa opuesta desde hacía algunos años (el concierto del Palomar Ballroom fue en el año 1935 y, según se cree, el primero en llevar el Lindy Hop a California fue Dean Collins en 1936).

Cuando una comunidad quiere bailar un estilo musical nuevo, tiene tres opciones: puede actualizar un estilo de baile antiguo para adaptarlo a la nueva música, puede importar estilos de baile ya creados para dicha música o pueden inventar un estilo propio de baile.

Los bailarines californianos hicieron todo ello: Adaptaron otros estilos para crear el Balboa, inventaron el baile “Swing” (L.A. Swing), combinaron estilos para crear el Bal-Swing, e importaron el Collegiate Shag.

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El Balboa (Pure Balboa): Un estilo de baile que adaptaron

En la actualidad no llamamos a este baile simplemente Balboa, como hacían sus contemporáneos, sino Pure Balboa o Pure Bal, para distinguirlo de la invención posterior que conocemos como Bal-Swing.

Apenas a una hora en coche de Los Ángeles, encontramos la península de Balboa. Todas las pruebas indican que el Balboa era un baile ya antiguo, originado en los años 20 o incluso antes. Maxie Dorf cuenta que, según le dijeron bailarines anteriores, el Balboa surgió del Charleston (con todo, es posible que estos bailarines no fueran conscientes de todas las influencias transversales que tuvo el Balboa en su formación). Algunos historiadores piensan también que evolucionó a partir del Foxtrot o el Jigtrot.

Era un estilo de baile simple, de abrazo cerrado, que se bailaba con los torsos conectados y se basaba en cambios de peso, con el que posiblemente se bailaba la música popular de la década de 1910 y 1920, y que evolucionó naturalmente para encajar en la nueva música swing.

La pareja nunca abandonaba la posición cerrada, y no existían vueltas ni giros. Esto limitaba el repertorio a distintos ritmos con los pies, algunos cambios de dirección, y en general, a todo lo que sucedía por debajo de las rodillas. Si se perdía el contacto pecho con pecho, ya no era Balboa (Pure).

Esta simplicidad y economía de movimiento lo convertía en un estilo ideal para bailar música muy rápida, aunque los bailarines originales también apreciaban música más lenta.

En este vídeo, algunos de los bailarines originales bailando Balboa (Pure Balboa) a una avanzada edad. Algunos llevaban ya cuarenta años bailando exclusivamente Balboa con sus parejas.

Al parecer este baile surgió como consecuencia de bailar en salas abarrotadas de gente, en las que estaban prohibidas las posiciones abiertas y/o el uso de kicks (como en Charleston). No en vano, algunos de los clubs de baile tenían reglas explícitas sobre esta prohibición., con carteles que rezaban “No breakaways” (es decir, prohibidas las posiciones abiertas típicas de otros bailes jitterbug). Esto refuerza el testimonio transmitido por Maxie Dorf:

El Charleston era la sensación del momento, eran los días de las Flappers, pero ocupaba mucho espacio en la pista de baile. Las salas de baile estaban tan concurridas que los bailarines tuvieron que acortar sus pasos y, poco a poco, surgió el Balboa.

El Balboa Pavilion de Newport Beach, por ejemplo, no permitía baile “jitterbug” debido a problemas estructurales, lo que pavimentó la popularidad del Balboa.

En consecuencia, el Balboa se baila en pequeño, sin apenas desplazamiento, optimizando el uso del espacio en salas muy pobladas. Y eso hizo del Balboa un tipo de baile swing con una filosofía diferente a la del “Swing” o el Lindy Hop.

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Al parecer, los bailarines nuevos que llegaban a la comunidad y no conocían el Balboa, se referían incorrectamente a él como “Shag” cuando asistían a las “Noches de Swing” en Balboa Island, y ellos a su vez eran llamados “bailarines de Balboa”.

Por lo que cuentan los viejos bailarines clásicos, el Balboa no estaba pensando para ser performático. Nadie se fija en cómo bailas si lo único que ve el espectador es un mar de cabezas flotando suavemente sobre el suelo.

Ahora bien, esto no significa que no se preocuparan por la estética de su baile. Simplemente, no escogían el Balboa como estilo para una competición. En palabras de Roy Damron “no existían las competiciones de Balboa”.

Para los clásicos, el Balboa trataba más sobre sentir el suelo y a tu pareja. Los bailarines de Balboa estaban interesados por la conexión en pareja y el desplazamiento suave deslizando los pasos (shuffling).

Algunos bailarines de Balboa (como la última pareja del vídeo anterior) añadían pasos ad libitum para añadir movimiento o cambiar el ritmo, pero la mayoría basaban su baile en el patrón quick-quick-slow a partir de cual agregaban variaciones, cambios de peso u otros ritmos.

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Como puede apreciarse en el vídeo, ninguno de los bailarines está tratando de realizar pasos impresionantes o movimientos muy expresivos, más bien parecen meditar, como flotando en un mar de swing.

La mayoría del metraje que conservamos de bailarines clásicos de Pure Balboa es de bailarines figurantes en el fondo de las escenas, seguramente porque para los productores era una forma fácil de llenar el plano sin distraer mucho la atención de los bailarines de “Swing” y Lindy Hop que estaban en el centro de la escena.

El baile “Swing” (L.A. Swing): Un baile que inventaron

Aunque el origen no está claro se dice que este estilo pudo formarse en el Rendezvous Ballroom de Balboa Island, en Newport Beach, a mediados de los años 30. De acuerdo al artículo de una revista de la época, algunas de las canciones que se bailaban entonces eran “Melancholy baby” de Dorsey o “Begine the Beguine” de Artie Shaw.

La península de Balboa fue un lugar preferido para las fiestas de los jóvenes, particularmente durante las vacaciones de semana santa, que llegó a ser conocida como “Bal-Week”. Todos los hoteles se llenaban, y la gente pasaba las mañanas en la playa y las noches bailando en el Rendezvous Ballroom.

Este baile fue llamado “baile Swing”. Como el Swing era la música que escuchaban, no tuvieron razones para llamarlo de otro modo, aunque en la actualidad lo denominamos L.A. Swing o SoCal Swing para diferenciarlo de otros estilos de baile swing.

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Este baile surge a partir de una posición tranquila, de abrazo cerrado, típica de los bailes de salón, aunque sin contacto en el torso. El brazo del leader rodeaba la espalda de la follower y se agarraban con las manos libres, pero a diferencia del Balboa original, los bailarines empleaban la fuerza rotatoria para separarse y realizar pasos que requerían distancia.

Willie Desatoff (uno de los desarrolladores más ilustres del Bal-Swing) relaciona su origen con la Rumba.

Uno de los bailarines “swing” originales, Roy Damron, cree que este baile surgió a partir del box step (empleado en Foxtrot o Rumba), un paso simple que los niños aprendían en clases de baile, combinado con algunos pasos de Charleston en pareja. A partir de esta posición, se agregaron e inventaron nuevos pasos, a veces tomando préstamos del Shag. Era normal que los bailarines de una comunidad se vieran influidos o inspirados por otros estilos de baile de su tiempo.

Desde esta posición de abrazo cerrado, algunas mecánicas de baile resultan más naturales que otras; es fácil moverse lateralmente o girar alrededor del otro. También es fácil girarte o girar o a tu pareja, o alejarse de tu pareja creando stretch para volver a juntarse (en modo semejante a bailes anteriores como el break away, que fue decisivo en la génesis del lindy hop y el swing out).

En esta película de 1936 llamada Pigskin Parade, Judy Garland canta mientras distintos bailarines de “Swing” bailan en posiciones cerradas características del Pure Bal, terminando el número con pasos abiertos que recuerdan al Shag.

Pigskin Parade (1936)

La posición cerrada enfatizaba la estilización de los pasos como principal punto de expresión personal, desviando la atención de los brazos o el torso.

Las evidencias indican que el “Swing” fue el estilo principal en California del sur desde 1935 hasta 1939. También fue el primer estilo de baile swing que aprendieron muchos de los bailarines californianos célebres, como por ejemplo Jean Veloz, Betty y Hal Takier o Jewel McGowan.

En este vídeo de 1938 podemos ver otro ejemplo de baile “swing”. La pareja del fondo practica además algo de Collegiate Shag. Como puede apreciarse, casi todos los bailarines de este vídeo bailan de puntillas, con los talones separados del suelo, lo que parece ser la moda del momento.

El Bal-Swing: Una combinación que inventaron

Los bailarines de Balboa no estaban aislados, y coincidían en las pistas con bailarines de “Swing”. Al parecer, algunas salas de baile dedicaban una zona al Balboa y otra al “Swing”. Los bailarines se mezclaban, y a veces aprendían los dos bailes.

Los bailarines de “Swing” añadieron pasos de Balboa, aumentado el repertorio de su baile y haciéndolo más dinámico. Esta hibridación condujo a lo que se conoce como Balboa-Swing o Bal-Swing.

En este nuevo estilo era posible romper la posición cerrada para añadir todo tipo de giros, vueltas, trucos e incluso aerials, permaneciendo fiel a las sensaciones y estilo del Balboa original, manteniendo sus pasos y filosofía.

Willie Desatoff, Maxie Dorf, Anne Mills y Natalie Esparza, entre otros, fueron algunos de los bailarines que desarrollaron este estilo de baile. No todos los bailarines de “Swing” combinaron los dos bailes, sobre todo de la forma en que Maxie y Willie lo hicieron, que fueron además los principales profesores de las nuevas generaciones. Quizás por ello, Maxie Dorf y sus colegas no distinguían entre Swing y Bal-Swing, porque desde su perspectiva el Bal-Swing incluía todos los elementos de los estilos anteriores, y no se limitaba al desarrollo especial del que fueron responsables

Maxie Dorf fue además integrante de los Ray Rand Swingers, un grupo de exhibición que de 1935 a 1939 realizó giras y exhibiciones en importantes eventos de los Estados Unidos. Con la llegada de la guerra, el grupo dejó de recibir ofertas y Maxie se unió a la Marina. En palabras de Maxie Dorf:

En 1937 las salas de baile comenzaron a permitir las separaciones, y el Balboa me resultaba demasiado aburrido, así que comencé a inventar movimientos de separación. Los bailarines de Pure-Bal rehusaron modificar su baile.

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Para ellos, el Bal-Swing no se limitaba a sumar los pasos de ambos estilos, sino que lo desarrollaron hasta convertirlo en un estilo de baile separado y único. Explicaban que todo este baile se basaba en la dinámica out-and-in. Esta dinámica, que podemos apreciar en el vídeo inferior, es la que les permitía separarse y volver al abrazo cerrado (y viceversa) tan fácilmente.

En este vídeo, algunos de los maestros originales bailan Bal-Swing. Observa el empleo del movimiento out-and-in para modular la inercia y expresar el swing de la música.

Algunos de estos bailarines llamaron a este baile simplemente “Bal”, sin preocuparse de que existía ya un baile llamado Balboa que también se abreviaba “Bal”. Por ello, en la actualidad, los distinguimos llamando Pure Balboa al Balboa original.

Otros estilos de baile practicados en California

Además del linaje de bailes emparentados con el “Swing” y el Balboa, los bailarines del sur de California bailaron el Collegiate Shag de Carolina del Norte, el Jigtrot (posiblemente relacionado con el baile tradicional irlandés, que parecía un Shag con kicks) y finalmente el Lindy Hop de Nueva York.

A medida que las influencias de otros bailes aumentaban, muchos bailarines californianos adoptaron libremente pasos y recursos de otros estilos. Por ejemplo, podían comenzar bailando “Swing”, hacer un poco de Shag y Jigtrot y terminar con Lindy Hop (cuando llegó a la región).

Muchos de estos bailarines estaban orientados a la competición o el entretenimiento, y armaron su propia colección de trucos, acrobacias y coreografías.

Balboa - Mezcla de diferentes bailes swing

Un salón de baile en la California de 1938 podía tener bailarines de Pure Balboa, Bal-Swing, “Swing”, Shag o Jigtrot, además de los muchos pasos únicos que cada pareja inventaba.

Es importante entender que los jóvenes de la época adaptaban los pasos a sus estilos o necesidades, o los inventaban sobre la marcha. Los bailes “callejeros” carecen de una organización formal, y raramente los bailes tienen orígenes o límites definidos.

El Balboa en la actualidad

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Maxie Dorf y Sylvia Sykes

Durante mucho tiempo el Balboa fue olvidado, aunque no murió del todo. Muchos de los bailarines originales continuaron bailando, y a principios de los 80 fueron descubiertos por Sylvia Sykes y Jonathan Bixby que les convencieron para que enseñasen y transmitieran su saber a los nuevas generaciones.

Sylvia y Jonathan trabajaron además con Maxie Dorf, el “Rey del Balboa”, que logró hacer florecer el Balboa a finales de los 90, antes de su muerte en el 2000. Después siguieron viajando y realizando una enorme labor de difusión y enseñanza.

Muchos otros bailarines clásicos de Balboa como Hal Takier, Ann & John Mills, Dean Raftery y Bart Bartolo continuaron enseñando hasta su muerte en tiempos recientes.

En la comunidad moderna de Balboa se practica principalmente Bal-Swing, aunque cada vez más bailarines se interesan por las sutilezas del Pure Balboa.

Resumen

  • El Balboa (ahora llamado Pure Balboa) fue un baile original de la península de Balboa. En sus orígenes también se le llamó Bal-Hop, porque se asemejaba mucho al Collegiate Shag (también se proponen el Foxtrot y el Jigtrot como raíces del Balboa). Original de la década de 1910-20, era un baile de abrazo cerrado que surgió como consecuencia de prohibir las posiciones abiertas y los kicks de Charleston, y de ocupar poco espacio en las pistas concurridas. Centrado en los matices y la conexión con la pareja más que en los trucos llamativos, privilegia el trabajo de pies y nunca se abandona la posición cerrada.
  • El baile “Swing” (ahora llamado L.A. Swing) se formó alrededor de 1935, posiblemente a partir del box step o la Rumba, con pasos de Charleston y Shag, en las fiestas de jóvenes del Rendezvous Ballroom de Balboa Island, en Newport Beach. En este baile la pareja podía alejarse y volver a juntarse usando el stretch, facilitando los movimientos laterales y rotatorios. Fue el primer estilo de baile swing practicado por Jean Veloz, Betty y Hal Takier o Jewel McGowan.
  • El Bal-Swing (o Balboa-Swing) surgió como una combinación y desarrollo de los dos bailes anteriores. El baile “Swing” agregó posiciones abiertas al Balboa (Pure Balboa) haciéndolo más dinámico. Willie Desatoff, Maxie Dorf, Anne Mills y Natalie Esparza desarrollaron el estilo hasta convertirlo en un baile aparte. La dinámica out-and-in permitía una fácil transición entre las posiciones cerradas y las abiertas.
  • El Balboa moderno distingue entre la modalidad Pure Balboa (el Balboa original) y Bal-Swing, el estilo desarrollado por Maxie Dorf y Willie Desatoff a partir de la combinación de Balboa y “Swing” (L.A. Swing). Optimizado para bailar canciones rápidas (por encima de 200 bpm) ocupando poco espacio, enfatiza el trabajo de pies, las variaciones rítmicas y la conexión con la pareja, antes que los trucos o los movimientos llamativos.
  • También existen modalidades como el Slow Balboa, que recuerda a la rumba.

Referencias

Felipe - EstiloSwing

Bailarín y profesor fundador de EstiloSwing. Apasionado del Swing, su música y su historia. Cuando no está bailando parafrasea a Platón y a Tagore.

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